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如果沒有現代人類,地球會有什麼不同


2021年11月14日 - 地球小編 /  
 

問號邱15:22

如上圖所示:這是一種已經滅絕的雕齒獸的插圖,一種生活在最後一個冰河時代的巨型犰狳狀生物。

今天,人類的足跡遍布地球的任何角落,從定義現代大都市的高聳的摩天大樓,到神秘的金字塔和過去的其他古代紀念碑。人類活動也標志著不斷擴大的農業領域和連接萬物的道路。但是,如果人類從未存在過,這個世界會是什麼樣子呢?

一些科學家描繪了一幅原始荒野和豐富物種的圖畫,從熟悉的到不太熟悉的。澳大利亞弗林德斯大學的古生物學家、副教授特雷弗·沃西(Trevor Worthy)表示:“我認為那將是一個植被更加茂盛的地方,有大量的物種,體型龐大的動物遍布除南極洲以外的所有大陸。”

一個沒有現代人類的世界,也可能意味著我們已經滅絕的人類親戚,比如尼安德特人,仍然存在。毫無疑問,他們也會改變世界。

渡渡鳥

從渡渡鳥到袋狼,人類以犧牲許多物種為代價塑造了世界,我們通過狩獵和破壞棲息地等活動,迫使它們滅絕。

據最保守的估計,今天地球上的物種滅絕率是沒有人類存在的100多倍,而且自白堊紀—古近紀滅絕事件以來再沒有這麼高過,白堊紀—古近紀滅絕事件導致大約80%的動物滅絕,包括6600萬年前的非鳥類恐龍。換句話說,人類像小行星一樣撞擊地球,而隨著野生動物繼續減少,塵埃仍在沉降。

沃西說:“我的曾曾祖父能夠在自然景觀中觀察到數千只成群的長尾小鸚鵡,我的祖父看到了100只成群的長尾小鸚鵡,我的父親看到了幾只,如果我能在森林中看到兩只,那就太幸運了。”

袋狼

人類導致的自然衰退表明,如果沒有人類,地球將變得更加荒野,一些失落的巨獸,比如恐鳥,比其他的動物更突出。這群形似鴕鳥的鳥,有些長到3.6米高,在新西蘭進化了數百萬年。據沃西介紹,750年前,人類來到了這些鳥類的棲息地,在200年內,所有9種恐鳥和至少25種其他脊椎動物都滅絕了,其中包括捕獵恐鳥的巨大的哈斯特鷹。

恐鳥和哈斯特鷹是最近大型動物滅絕的例子,它們的滅絕肯定與人類活動有關,比如不可持續的狩獵和將入侵物種引入新的棲息地。它們也表明,我們與大型動物的關系可能與其他地方一樣。

哈斯特鷹捕獵恐鳥

大型動物的生存對於推測沒有人類的地球是至關重要的,因為這些動物對景觀有如此嚴重的影響。

塞倫蓋蒂地球

如上圖所示:塞倫蓋蒂平原野生動物的合成圖像。

澤倫·菲比(Sren faby)是瑞典哥德堡大學的動物學高級講師,他認為人類在數千年前許多大型哺乳動物的消失中扮演了關鍵角色。2015年,他領導了一項發表在《多樣性與分布》雜志上的研究,該研究表明,如果沒有人類,地球將在很大程度上類似於今天的塞倫蓋蒂,一個充滿生命的非洲生態系統。

在這種情況下,與今天在塞倫蓋蒂平原發現的動物類似的滅絕動物,包括大象、犀牛和獅子,將生活在整個歐洲。例如,除了獅子,還有洞獅,這是一種體型稍大的物種,直到大約1.2萬年前還生活在歐洲。與此同時,根據菲比的說法,美洲將是大象親戚和巨熊的家園,以及一些獨特的物種,如汽車大小的犰狳親戚雕齒獸和大地懶。

洞獅捕獵

菲比表示:“在一個沒有人類的世界裏,大型哺乳動物的多樣性會更大,如果你看到大型哺乳動物的多樣性更大,你往往會看到一個更開放的棲息地。大象和其他大型動物在尋找食物時非常堅定,不會容忍不必要的障礙物。如果體型足夠大,那麼推倒一棵樹,吃樹頂上的新鮮葉子可能會更容易,但同時,如果周圍存在大量的大型哺乳動物,食物來源競爭激烈,那麼首先就會出現較少的樹木植被。”

房間裏的長毛象

如上圖所示:長毛象在雪山上艱難跋涉的插圖。

像大象這樣的大型動物被稱為巨型動物群。在更新世的最後一個冰河時代(260萬年前~11700年前),世界上有大量的巨型動物,但大多數動物在冰河時代結束或之後的一千年中滅絕了。例如,根據2020年發表在《美國國家科學院院刊》雜志上的一項研究,在上一個冰河世紀末期,北美約有38個大型動物屬滅絕。在過去的一個世紀裏,科學家們一直在爭論,這些大型動物數量減少的主要原因是自然氣候變化還是人類活動,比如過度捕獵。

2021年發表在《自然》雜志上的一項研究得出結論,氣候變化最終導致長毛象(又稱:真猛獁象)和其他生活在北極的巨型動物滅絕,這些動物在更新世末期幸存下來,因為氣候變暖使氣候太潮濕,它們所吃的植物無法生存。

然而,人類確實獵殺了長毛象。像菲比一樣認為人類可能是導致長毛象滅絕的關鍵因素的科學家認為,在人類出現之前,長毛象在氣候變化中幸存下來,如果沒有人類施加的額外壓力,它們很可能存活到今天。

冰河時期

美國北亞利桑那大學副教授和生態系統生態學家克裏斯托弗·道蒂(Christopher Doughty)模擬了過去和現在的大型動物是如何通過進食和排便來移動種子和營養物質的。他的研究表明,由於大型動物的滅絕,磷、鈣和鎂等對生命至關重要的元素的運輸下降了90%以上。

道蒂假設,如果沒有人類,元素會更均勻地分布在整個生態系統中。這將意味著更肥沃的土壤,這將導致生態系統更加多產。如果生態系統中的元素變得更加零散,生產力也會變得更加零散。

他還認為,人類傾向於通過農業和建立圍欄等做法將元素聚集在一起,因此隨著時間的推移,這些地區與野生系統相比變得不那麼肥沃。更高的肥力意味著植物可以將它們的資源分配到更多的水果和花朵上,這樣世界就會看起來更有活力,喂養更多的動物。

全球變暖導致南北極動物無法生存

氣候也可能有所不同,雖然很難用時間掩蓋的證據來判斷人類和巨型動物是如何影響數千年前的氣候變化的,但現在判斷我們對地球氣候的影響要容易得多。通過燃燒化石燃料等活動造成的全球變暖,自20世紀初以來,人類已經使全球平均氣溫升高了約1攝氏度。因此,如果沒有我們,地球至少會涼快得多。

2016年發表在《自然》雜志上的一項研究得出結論,人類造成的變暖將使即將到來的冰河世紀至少推遲10萬年。然而,即使沒有人類的拖延,它也不會在5萬年後到來,所以如果沒有我們,今天的地球不太可能處於另一個冰河時代。

人類是不可避免的

如上圖所示:倫敦自然歷史博物館的一個男性尼安德特人的仿制品。

我們今天的現代人(又稱:智人)並不總是唯一的古人類,把我們從等式中移除可能會為我們的尼安德特人表親打開一扇門。科學家們不確定尼安德特人為什麼在大約4萬年前滅絕,但因為他們與智人雜交,他們的部分DNA在我們中的一些人身上存活了下來。尼安德特人的滅亡可能有多種原因,但我們是主要的懷疑對象。

英國倫敦自然歷史博物館教授、人類起源研究負責人克裏斯·斯特林格(Chris Stringer)認為:“對資源的競爭是尼安德特人消失的一個因素。如果我們沒有在4.5萬或5萬年前來到歐洲,我想它們可能還會在這裏。”

斯特林格還表示:“尼安德特人在歐洲過著與現代人類似的複雜生活,但他們難以應對氣候變化,數量相對較少,遺傳多樣性較低。這對任何物種來說都是壞消息,因為這是近親繁殖和健康不佳的標志。尼安德特人很可能已經陷入了困境,而當現代人類也到達那裏時,我認為這可能是他們陷入困境的原因。”

丹尼索瓦人

但人類可能不只是對尼安德特人有所隱瞞。科學家們仍在研究至少還有一個與現代人和尼安德特人生活在同一時期的人類譜系:丹尼索瓦人。這一譜系在基因和外觀上似乎比現代人類更接近尼安德特人,但它與尼安德特人的區別在於其巨大的臼齒。

2012年發表在《科學》雜志上的一項研究表明,人類很可能與丹尼索瓦人雜交,因為有證據表明,生活在大洋洲新幾內亞等地的現代人類體內存在丹尼索瓦人的DNA。這一發現表明,丹尼索瓦人曾在東南亞與後來定居在更東方的現代人類祖先有過互動。據報道,丹尼索瓦人還在西伯利亞與尼安德特人合作,在那裏發現了丹尼索瓦人與尼安德特人的混血兒的化石遺跡。

這些丹尼索瓦人的相互作用,連同化石證據,表明他們比尼安德特人有更大的地理範圍,包括更多樣的環境,因此,可以說,比尼安德特人更廣泛的適應。斯特林格認為,DNA證據還表明,丹尼索瓦人可能比尼安德特人擁有更大的遺傳多樣性。他們可能比尼安德特人更有可能生存下來。

尼安德特人和現代人

尼安德特人和丹尼索瓦人很重要,如果這些血統中的一個或兩個幸存下來,那麼他們可能已經開辟了一條類似於智人最終形成的道路,從最後一個冰河時代結束時的狩獵采集轉向發展農業領域。

斯特林格表示:“只要有足夠的時間,尼安德特人或丹尼索瓦人沒有理由最終不能做到這一點。通過進化,他們可能克服了任何潛在的智力缺陷,目前尚不清楚他們是否有這些缺陷。所以,也許世界看起來並沒有那麼不同。同樣地,他們可能會犯我們從那時起所犯的所有錯誤。因此,全球變暖可能仍然存在,但是換成由尼安德特人或丹尼索瓦人造成的,而不是我們。這些只有天曉得?”

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